Para su estudio, desarrollamos el concepto de derecho penal y definición de otros autores junto a la información más importante sobre esta rama del derecho.

El derecho penal es un campo del derecho público que interpreta con rigurosidad científica los actos de los individuos y tipifica como delitos aquellos que lesionan los bienes jurídicos de la sociedad, estableciendo las penas correspondientes a su comisión.

No se subordina, pero convive con otras áreas del derecho, como el constitucional y el administrativo, en tanto a la coercitividad del Estado que los emana, manteniendo su autonomía:

• El derecho constitucional limita los alcances del estado, como el derecho penal ejerce su control social sobre el individuo.

• El derecho administrativo define la conducta de las autoridades del Estado, como el derecho penal regula la conducta de los individuos.

Concepto y definiciones de otros autores

El derecho penal es una rama del derecho público, cuyo estudio resulta científico y cuyo ordenamiento representa un conjunto sistemático de principios, leyes y normativas que tienen como finalidad regular la conducta bajo la imputación de penas proporcionales.

Para Cuello Calón es el conjunto de leyes que determinan los delitos y las penas que el poder social impone al delincuente. 

En tanto que para Pessina, desde una perspectiva más funcional, sintetiza el conjunto de principios relativos al castigo del delito.

El jurista alemán, Liszt, lo definía durante el tiempo en que aportó al campo como un conjunto de reglas establecidas por el Estado, que asocian el crimen como hecho a la pena como legítima consecuencia.

Beristain lo establece como la última defensa de los derechos humanos: un sistema de normas jurídicas que determina tanto las las penas y medidas de corrección a las acciones delictivas, aplicables a delincuentes, como las indemnizaciones para las víctimas.

De manera similar, Zaffaroni, observa a la rama como un conjunto de leyes que traducen normas tuitivas de bienes jurídicos y que precisan su alcance, cuya violación se llama delito e importa una coerción jurídica particularmente grave.

Fuentes

✤ La fuente universal, en tanto a los sistemas dominados por un principio de legalidad, es la propia ley; de donde emana el marco de construcción para normatividades y penas que garantizan su aplicación; solo esta puede ser la creadora y fuente directa del derecho penal.

✤ Aunque si bien la costumbre como principio rector tiene un protagonismo importante dentro de otras ramas del derecho, no lo es en ninguno de los casos relacionados.

✤ En el caso del derecho penal internacional, y los anglosajones, el antecedente judicial es una fuente de derecho; existe así mismo, una discusión en tanto la adecuación social resulta ser una fuente de derecho penal en tanto la fuerza de la actividad social que soporta alguna conducta típica, la vuelve atípica.

Jurisprudencia. En el derecho anglosajón, la common law, se define como la reiteración de decisiones sobre un mismo asunto de forma similar; que así mismo debe representar la consolidación de una tendencia útil en la solución de algún caso; aunque no se encuentra presente en los organismos internacionales.

Principios general del derecho y doctrina. Ninguno de estas fuentes emana derecho penal, aunque sus principios establecen importantes funciones al respecto de su interpretación y límites de disponibilidad y reforma en ámbitos legislativos.

Características

✤ Es público, la sanción impuesta no responde al interés específico de la persona perjudicada o víctima del delito, sino que responde al interés de la sociedad; esa es la razón de que sea el Estado el responsable de imponer la pena.

✤ Es discontinuo, en tanto no establece ni responde a la intervención del Estado en todos los ámbitos civiles, sino que define y tipifica las conductas que serán penadas dentro de su normativa y así, categoriza su peligrosidad.

✤ Es cultural, en tanto distintas sociedades, con amplias coincidencias entre el acontecer público, tienen el derecho de definir, delimitar y reconocer cierto tipo de conducta como un delito o no.

✤ Es personalísimo, en tanto sus penas solo pueden ser imputadas a los autores de las conductas delictivas y la misma no se extenderá nunca hacia sus descendientes, o ninguna otra persona; de la misma forma que el responsable no podrá ser reemplazado por otra en el cumplimiento de la pena.

✤ Es autónomo, como toda norma jurídica, la penal establece con absoluta independencia sus propios preceptos y sanciones, sin ignorar las relaciones naturales con otras ramificaciones del derecho.

✤ Es sancionador, bajo la naturaleza autónoma ya establecida y no supeditada a ninguna otra rama del derecho.

✤ Es imperativo, en tanto los preceptos y sanciones relacionados con sus infracciones son garantizadas por el Estado que ha generado dichas normas.

✤ Es aflictivo y preventivo, pues sus normas al mismo tiempo corresponden una pena relacionada con su infracción así como las medidas tomadas para evitar la comisión del delito.

Elementos

 Delincuente. Aquel individuo que con dolo y culpa, realiza o es autor de un hecho, acto o conducta que se encuentra tipificado por el código de derecho penal aplicable por el Estado como un delito.

 Delito. El acto descrito típicamente y relacionado directamente con una pena que un individuo debe realizar con o sin dolo, con culpabilidad presunta y anti-jurídicamente para ser considerado delincuente y procesado en consecuencia.

• Pena. El castigo impuesto para el infractor en consecuencia de una norma o ley de carácter penal que relaciona limítrofes de acto y omisión con un delito; sirve al Estado para la protección de los bienes jurídicos públicos (los derechos garantizados), su mantenimiento y la garantía final de una convivencia pacífica.

Clasificación

 Derecho penal sustantivo. Se refiere al conjunto de de normas y leyes escritas que esperan la comisión de un acto o conducta tipificada como delito y establecen las condiciones de mismo bajo los principios de límite y las características definitorias del derecho penal.

 Derecho penal adjetivo o procesal. Corresponde al aspecto aplicativo del derecho penal sustantivo; en tanto que establece los procedimientos precisos por medio de los cuales se hará cumplir lo estipulado por las normas del código penal; qué derecho tiene el procesado, de qué forma puede defenderse, y cómo se constituirá el tribunal u órgano que procesará su caso.

Principios

La aplicación de todo código, no resultará ser en términos ni teóricos ni operativos, absoluto o arbitrario, en tanto se sujete a una serie de límites que lo legitimen mediante el respeto máximo de los derechos y libertades emanados de cada contexto inherente y particular a todo Estado o nación.

Las limitantes de esta aplicación están definidos en los siguientes principios:

Principio de legalidad. Regido por el principio nulum crimen, nula poena sine lege (no puede ser considerado como delito ninguna conducta que no haya sido señalada como tal). Así mismo, solo la ley y no otra fuente de derecho podrá establecer una conducta como delictiva; misma que no podrá interpretarse por analogía y que una vez tipificada, garantiza retroactividad; excepto en casos en los que le sustituya una ley más favorable.

Exclusiva protección de bienes jurídicos. Tomando en cuenta la variedad teórica y aplicativa del derecho penal, este se enfoca en proteger los bienes jurídicos; que se refieren a toda garantía y establecimiento cultural o social que persigue la armonía y la paz en la convivencia de una sociedad determinada y cuya custodia garantiza el estado de derecho.

Intervención mínima. En tanto la protección de los bienes jurídicos es un objetivo en donde diversas disciplinas y ramas del derecho colindan, este principio limita la intervención jurisdiccional del derecho penal frente a los restantes ordenamientos jurídicos que deben aplicarse antes, debido al carácter sancionador del mismo. Tanto sus medidas de seguridad, como sus sanciones, serán empleadas como un último recurso cuando otros recursos hayan sido agotados.

Culpabilidad. Establece la relación permanente entre la comisión de un delito, el dolo y la pena que tiene como consecuencia.

Proporcionalidad. Las sanciones y penas relacionadas con un delito son consecuentes con la gravedad de la comisión de dicho delito.

Máxima taxatividad legal e interpretativa. Se espera que los legisladores ofrezcan un esfuerzo máximo en la redacción de la ley, con la finalidad de prevenir ambigüedades; bajo la falta a este principio, el juez tiene la capacidad de declarar a la ley inconstitucional o de restringir su poder punitivo al mínimo.

Así mismo, desde la era científica del derecho penal, la misma se ha venido desarrollando con la finalidad de garantizar los derechos humanos, incluso durante su aplicación con base a estas limitantes.

Lesividad. No puede ser un delito aquello que no haga daño a nadie; tanto consecuencias como repercusiones del acto tipificado como delito deben ser socialmente relevantes.

Humanidad. Toda pena o sanción debe librarse de crueldades innecesarias; lo que incluye ampliamente la tortura, el maltrato y la denigración de la persona.

Trascendencia mínima. La pena no deberá recaer, salvo en lo inevitable con las personas relacionadas con el autor del delito (su familia y amigos).

✤ Doble punición. Non bis in idem. Nadie será juzgado dos veces por el mismo hecho; en el derecho penal una persona no puede sufrir dos penas derivadas del mismo delito.

Cómo surge el derecho penal

La forma en como surge el derecho penal, se encuentra condicionada a las características de cada contexto histórico, a través de los cuales es posible establecer una línea de tiempo más o menos precisa que documenta la evolución de los sistemas jurídicos en cuanto a la acción penal.

• Tabú y venganza privada. Al no existir un derecho penal estructurado y encontrarse en desarrollo el concepto de Estado, son los conceptos mágicos y religiosos los encargados de generar prohibiciones (tabús) y establecer las consecuencias no solo para quien las violaba, sino usualmente, también para su familia o clan; la proporcionalidad es inexistente.

• Ley del Talión. Al paso de la evolución de las civilizaciones, la venganza como método de castigo va limitándose con la existencia de los primeros antecedentes históricos del derecho, tales como el Código de Hammurabi, La Ley de las XII tablas y la Ley Mosaica; el famoso ojo por ojo y diente por diente, es el origen vestigial del principio de proporcionalidad.

• Las cinco penas de China, son también un antecedente que entrelaza, como otros documentos de la época, lo espiritual con lo terreno; pues las penas iban más allá de la vida.

• En el derecho romano, es a partir de las XII tablas que se establece una distinción entre los delitos públicos (crímenes) y los delitos privados (delitos); ya en época de Imperio, el derecho penal se ha transformado en una delegación del emperador, que tutela junto a los órganos de gobierno los intereses públicos.

• Para la edad media, el derecho canónico o inherente de la iglesia extiende su jurisdicción e impactos social hasta homologar el delito y el pecado a cuya liberación se accedía por medio de la aplicación de una pena.

• Para tiempos de la ilustración, Cesare Beccaria publica de los delitos y las penas, la que se considera la obra más importante de la ilustración y el nacimiento formal del derecho penal; la obra se encuentra hermanada ideológicamente a la producción de Montesquieu, Marat, Voltaire y emplea como presupuesto filosófico al contrato social de Rousseau.

Finalmente, al alcanzar la ley moderna e ir integrando las distintas corrientes científicas y sociales de cada época, las escuelas europeas terminan generando importantes avances que buscan generar mecanismos concretos y cada vez más imparciales en la aplicación de penas.

Tales repercusiones adquieren finalmente una cualidad global en el esquema de relaciones internacionales de la actualidad.

Relación derecho penal con otras disciplinas jurídicas

✤ Con el derecho constitucional: al ser finalmente el Estado el único facultado para determinar y sancionar los delitos, el derecho penal se relaciona íntimamente con las limitaciones y alcances establecidos en la constitución o carta magna de una nación específica, documento que al tiempo resguarda los derechos garantizados de cada individuo así como la esencia de sus condiciones coercitivas.

✤ Con el derecho internacional: ante la incuestionable relación social, política y económica construida entre los diversos Estados y naciones del mundo contemporáneo; se habla en términos tanto hipotéticos como aplicativos de un derecho penal internacional; sostenido por organizaciones supranacionales como la Corte Penal Internacional; con la cualidad de modificar legislaciones para ajustarse a pactos internacionales.

✤ Con el derecho privado: bajo el incumplimiento de las obligaciones civiles en materia de lo privado (como por ejemplo si un cónyuge falta a las obligaciones alimentarias contraídas para con su hijo), se habla de una perturbación de carácter público y así, justo como los incumplimientos mercantiles o patrimoniales, se interconectan hacia el derecho penal.

Derecho administrativo. Se interconecta al mismo en tanto su aplicación se extiende a casos donde el autor del delito se encuentra investido precisamente con una autoridad administrativa, lo que en todos los casos agravará la pena y así mismo, es el derecho penal el encargado de proteger al administrativo de las conductas que atentan contra su funcionamiento (corrupción).

Para que sirve el derecho penal

Bajo la notable y expandida influencia de Kelsen, muchos autores han terminado por afirmar que el contenido del Derecho es sociológico o político y que sociológico o político, más no jurídico, son en la medida general, su fin.

El peligro de establecer al derecho sin el aspecto penal, sin embargo, establecería el precepto de que los delitos no representan una lesión a un bien jurídicamente protegido (la familia, la salud, la integridad personal), sino simplemente la violación del deber; ignorando la voluntad del autor del delito.

Es en este tenor en donde toma sentido afirmar que la finalidad última del derecho penal, sin importar las variaciones que pueda adquirir en distintos marcos legales, se encuentra en la protección y la defensa de los intereses de la persona humana, los que por sí mismos se constituyen como bienes jurídicos.

Su sistema normativo tiene por objeto crear y mantener un orden social por medio de la imposición de sanciones que buscan evitar la comisión de delitos que ponen en riesgo el estado de derecho.

Además opera como un mecanismo de control social, capaz de regular las conductas de los individuos de una sociedad, por medio de la coerción garantizada del Estado para hacer cumplir sus leyes.

Puede decirse que por medio de la protección de los bienes jurídicos mencionados, el fin último del derecho penal es la protección de la vida humana, y el libre y normal desarrollo del individuo, para garantizar el bienestar de una sociedad entera.

Cómo el derecho penal ejerce su control social

Por sus características, es uno de los medios de control social que el Estado esgrime para resolver tensiones y conflictos sociales, por medio del establecimiento de modelos y símbolos culturales, determinados por la sociedad de la que el derecho penal emana.

Al apoyarse sobre un sistema de intereses determinados por la sociedad y enfocarse en una concepción específica del mundo, define las aspiraciones de orden y justicia para legitimar a todo un sistema en la legalidad.

Que es el derecho penal subjetivo y objetivo

1. El derecho penal objetivo, ius poenale, se define por su configuración como un conjunto de normas penales que fincan responsabilidades civiles derivadas de la comisión de un delito.

2. El derecho penal subjetivo, ius puniendi, es la facultad del estado de definir un delito (criminalización primaria) y establecer y aplicar las penas consecuentes(criminalización secundaria).

Delito

Para Rodriguez Devesa, es la conducta que la ley castiga con una pena; propiamente, la acción penada por la ley y que así mismo constituye el conjunto de presupuestos requisitorios para la imputación de la pena; materialmente hablando es una acción antijurídica y culpable.

El delito así mismo se compone por estos elementos:

Acción. Acontecimiento o hecho previsto por la ley y dependiente de la voluntad humana como acto o comportamiento. Se divide en tres clases: acto, omisión y comisión por omisión.

Las causas, motivos o razonamientos ulteriores al acto mismo tienen relevancia solo en tanto los mismos se correlacionan con la comisión del delito pero en ningún caso cancelan por sí mismos el procesamiento del delito.

Excluyendo el contenido de la voluntad o dolo de la mitigación de la pena, pero en numerosos casos, asumiéndolo cuando existe evidencia suficiente para comprobarlo; el denominado objetivo causal de la acción.

Antijuricidad. Es requisitorio, para determinar una conducta humana como constitutiva de un delito, que se apareje a la norma penal que prohíbe u ordena su ejecución, según sea el caso; lo que la establece bajo el concepto de contravención.

Tipicidad. La conducta humana ha tenido qué ser descrita desde una perspectiva o ángulo meramente objetivo con la finalidad de establecer su hecho supuesto como criminable; se relaciona con el principio de legalidad en términos de consecuencia; pues al exigir exactitud, delimita los casos en donde la ley resulta aplicable.

Culpabilidad. Además de que todo individuo deba realizar una conducta de forma antijurídica y típica, es preciso que dicha conducta o acción pueda serle reprochada, que en el caso de un error ante prohibición, puede llegar a ser atenuada en determinados escenarios en donde la comisión resultara invencible o en casos en donde la culpabilidad debe ser determinada en base a la enajenación mental del delincuente.

Teoría del delito

Una teoría del delito es un sistema de interpretación de actos, representados por medio de hipótesis y analizados por tendencias dogmáticas que buscan explicar o definir el delito con la finalidad última de establecer penas o medidas de seguridad que corresponden al mismo.

Contravención

Se refiere al incumplimiento o falta que pone en riesgo un bien jurídico protegible y que en el sistema penal, es considerado de menor gravedad que el delito y por tanto, la proporcionalidad de la pena normalmente no alcanza la privación de la libertad.

Cumple los mismos principios de dolo, culpabilidad y de conducta antijurídica, pero el impacto ha sido tipificado como menor al no poner ni afectar directamente a la vida de nadie y sin embargo, representar una falta u omisión al código vigente.

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